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前沿科技
盲鳗不可貌相:丑鱼为纺织业带来福音
/文 2013/07/31

谈及时尚与织物,我们会联想到绸缎;穿皮毛,则会让人联想到大猩猩。世界上许多材料科学家几乎同时发现,生活在深海的盲鳗,其黏液可制成一种新型弹性纤维。加拿大科学家认为,盲鳗黏液毫无疑问将成为潜在的纤维材料;英国《卫报》称,盲鳗黏液即将成为新莱卡;美国ABC新闻报道,盲鳗黏液将成为最环保的时尚材料。或许,人们未来的紧身裤要用盲鳗黏液制作了。
盲鳗,圆口类动物,体形似蛇,眼退化藏于皮下,因而得名。它以病弱鱼类及沉入海底的鱼类尸体为食,钻鳃掏肚直至仅剩骨架。盲鳗不仅用梳子般的牙齿啮噬腐尸,还寄居在尸体内,通过皮肤吸收营养。具有如此习性的盲鳗,还有更让人难以置信的自卫术。黄鼠狼有臊包,章鱼有墨囊,而盲鳗有的是黏液。盲鳗的嗅觉和触觉异常灵敏,一感知敌人到来,仅用0.4s便可分泌大量黏液堵住敌人的口鳃,敌人若不撤退只能窒息而死。
一直以来,盲鳗因其可怖的外形和食腐习性备受贬低,在“恶心动物排行榜”上荣登季军。加拿大圭尔夫大学研究员蒂姆温佳德却认为,尽管盲鳗看似一无是处的寄生虫,但其实值得尊敬。盲鳗至今已存活了3.3亿年,属最原始无颌类脊椎动物。这种生物的进化道路漫长而曲折,它们不仅要时刻防范天敌进攻,还要警惕种种自然灾害。生物界霸主恐龙尚未能幸免,而渺小的盲鳗至今仍能在海底蜿蜒游动,生命力之顽强,的确令人佩服。
除去动物界元老这一身份,目前已确认,盲鳗可给纺织业带来一场革命性的变革,原因是盲鳗身体侧面约有100个分泌乳白色物质的腺体。该类分泌物含黏液和细丝,遇水迅速扩散,黏液被稀释,生成大量虽细却十分强韧的纤维。这种纤维晾干之后,如丝般光洁纤细,可以作为上好的纺织材料。
如今,常用的合成纤维如尼龙、莱卡均由不可再生资源石油制成。石油是工业的血液,其重要性不言而喻。专家预计,以如今开采和消耗的速度,50年内地球上的石油就可能枯竭。因此多年来,科学家们一直在寻找更天然更环保的石油替代品,但收获甚微。值得庆幸的是,最新研究表明,以盲鳗黏液或同类蛋白质为原料,可制成紧身衣、透气运动装甚至防弹背心。这不仅大大降低了石油消耗量,而且天然环保、经济划算,给久寻不获的科学家们带来一丝希望。普通盲鳗身长约30cm,最大也仅1.2m,体型虽小,但盲鳗体内的黏液含量却相当可观,也就意味着上等纺织品的原材料又有了新来源。
前景虽美好,但问题也不少。相对于大批量成衣制造所需要的原料,盲鳗自然分泌的黏液可谓杯水车薪。因此,首要问题便是增加黏液产量。圭尔夫研究项目带头人道格拉斯福吉认为,盲鳗饲养不能草率模仿鸡鸭等家禽的大型农场圈养模式。尽管对盲鳗的研究历时已久,但对其繁殖方式和年龄等基本情况仍知之甚少。因为盲鳗不像硬骨鱼有耳石,根据环纹可推算年龄。科学家只能依据其生长状况,计划人工研发类似盲鳗黏液的蛋白质,以满足大规模生产的需要。
与蛛丝相比,盲鳗黏液有一大优点,即蛋白颗粒更小,理论上也更容易人工制备。研究组部分成员正尝试完全抛开盲鳗,利用基因工程菌制成盲鳗丝替代品。研究若取得成功,将为纺织业带来重大革新。同时,研究组还有成员正致力于制作盲鳗丝线轴。她用镊子轻轻夹起盲鳗蛋白膜,薄膜收缩便形成一小段细如发丝的纤维。提取盲鳗黏液纤维时需精力高度集中,力度要恰到好处,否则只能前功尽弃。
目前,各国争相研发这类产品,紧锣密鼓地进行尝试,一旦规模化生产成功,这将为纺织业带来新的发展契机。当然,要实现这一美好蓝图,研发人员必须尽心尽力。
盲鳗的外形令人生畏,而黏液更会让人联想到鼻涕、痰等令人恶心的分泌物。因此,要让消费者心甘情愿穿上以此为原料制作的衣服,还得花一番心思重塑盲鳗形象。
 

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